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볼란시, 머크와 VTOL 드론으로 의약품 배송 시험···570억 투자유치미 노스캐롤라이나 농촌에···4.53kg 화물 80km 떨어진 곳까지 운송
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승인 2020.10.23  13:10:58
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▲ 볼란시가 머크와 손잡고 미 노스캐롤라이나 주 농촌 오지를 대상으로 드론을 이용한 의약품 배송 시범 프로젝트를 진행 중이다. (사진=유튜브)

세계적 제약사 머크가 드론업체 볼란시와 손잡고 미국 노스캐롤라이나 주 농촌 오지에 무인항공기(드론)를 이용한 의약품 배달 시범 사업을 진행중이라고 ‘더로봇리포트’가 보도했다.

오지 주민들에게 의약품을 전달하는 것은 가장 유망한 드론 응용 분야 중 하나다. 중간 구간 드론 배달 서비스를 제공하는 볼란시는 지난 20일 노스캐롤라이나 주에서 상업적 의료 프로젝트를 시작했다고 발표했다. 캘리포니아 콩코드에 본사를 둔 이 회사는 머크 및 바이던트 헬스(Vidant Health)와 협력하고 있다.

볼란시는 장거리 중 하중 수직이착륙(VTOL) 드론 회사다. 이 회사는 상업, 방위분야 및 인도주의적 배송 서비스에 드론을 활용하고 있으며, 지난달 B시리즈 자금 5000만 달러(약 568억원)를 유치했다고 밝혔다.

미국 뉴저지 케닐워스에서 머크 샤프 앤 돔(Merck Sharp & Dohme)이란 사명으로 사업중인 머크는 세계 최대 제약사 중 하나이다.

바이던트 헬스는 바이던트 메디컬 그룹을 포함해 직원 1만3000명 이상, 9개 병원, 가정보건, 호스피스, 웰니스센터 등을 포함하는 1708개 병상을 가진 병원시스템이다. 바이던트 메디컬 그룹은 비영리 단체로서 90곳 이상에 500개 이상의 공급자를 둔 복수 전공의 및 공급자 단체로서 이스트캐롤라이나대학교 브로디 의대 소속이다.

◆볼란시, 머크와 비단트 헬스가 팀을 이뤄 접근성 향상

29개 카운티에 140만 명이 거주하고 있는 미국 노스캐롤라이나 동부 농촌 환경은 의료 서비스 접근을 어렵게 만든다. 볼란시는 드론으로 노스캐롤라이나주 윌슨에 있는 머크 공장에서 바이던트 헬스 플렉스 윌슨까지 콜드 체인 의약품을 시범 납품하고 있다고 밝혔다.

이 시범 프로젝트는 드론 기술이 어떻게 양질의 의료 접근성을 향상시킬 수 있는지 알아보기 위한 3단계 프로젝트의 첫 번째 시도다. 두 회사는 이 프로젝트의 초기 비행으로 미국 내 최초로 배송중 일정 온도를 유지해야 하는 의약품을 배달하게 됐다.

▲볼란시는 이처럼 VTOL드론을 랜딩존에 연착륙시켜 의약품을 내려놓고 이륙한다. (사진=유튜브)

브라이언 플로이드 바이던트 최고경영자(CEO)는 “이번 머크-볼란시 간 프로젝트는 우리가 서비스하는 고객들의 독특한 요구를 충족시키기 위해 추가 방법을 찾기 위한 흥미로운 노력의 시작”이라고 말했다.

이 프로젝트에는 볼란시의 볼리 C10(VOLY C10)이 사용된다. 이 모델은 10파운드(4.53kg)의 화물을 50마일(약 80km) 떨어진 곳까지 운송할 수 있는 전기식 드론이다. 회사 측은 “이 VTOL 시스템은 드론이 배송지에 도착하면 물품을 ‘소프트터치’ 방식으로 자동으로 지상에 내려놓음으로써 충격에 약한 화물을 배송할 수 있게 해 준다”고 밝혔다.

크레이그 케네디 머크 글로벌 공급망 운영 담당 수석 부사장은 “우리의 기존 유통 체계는 튼튼하며, 이 시험 프로젝트는 기존 공급망 기능을 보완할 수 있는 새로운 혁신적 배송 옵션을 찾는 데 도움을 준다”고 말했다.

◆볼란시 규제기관과도 협력

한난 파비지안 볼란시 공동창업자 겸 최고경영자(CEO)는 “코로나19 팬데믹(세계적 대유행)의 영향으로 전 세계 공급망이 전례없이 경색되는 것을 봤다”며 “이제 특히 의료 분야에서의 공급망 기술 필요성이 급가속되고 있다”고 말했다. 그는 “드론 배송은 중요한 물자를 필요한 곳에, 가장 필요한 순간에 얻게 해 주는 하나의 해결책”이라고 강조했다.

볼란시는 미국 연방항공청(FAA) 무인 항공기 시스템 통합 시험 프로그램 및 노스캐롤라이나 교통국과 협력해 주 및 연방 안전 지침에 따라 배송하고 있다고 밝혔다. 이 회사는 이 프로젝트 2단계와 3단계 계획 수행을 위해 추가 장소에 의약품을 배송하기 위해 추가로 FAA 승인을 받으려 하고 있다. 이들의 목표는 중요 의약품을 유연하게 요청에 따라 공급하는 것이다.

이성원  sungwonly09@gmail.com
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