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꿀벌 대신 수분 활동 도와주는 로봇 '브램블비'미 '웨스트버지나아대' 로봇 과학자들 개발
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승인 2018.09.14  11:03:56
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꿀벌 개체수는 무서운 속도로 감소하고 있다. 자연계 최고의 수분 매개자인 꿀벌의 중요한 역할을 감안할 때 농업, 경제 및 우리가 알고 있는 거의 모든 삶에 중대한 위협이 된다고 볼 수 있다. 이런 상황에 대해 로봇이 도움을 줄 수 있을까.

‘웨스트버지니아대학교(WVU)’의 연구자들은 온실 환경에서 주로 블랙베리와 라스베리를 일컫는 브램블(Bramble) 식물에 수분을 공급하도록 설계된 자율 로봇을 개발했다. 이름은 '브램블비(BrambleBee)'이다.

자연에서 영감을 얻어 개발된 기존 생체 모방 로봇과 달리 브램블비는 이름과 그렇게 매치되지는 않는다. 생김새는 차세대 수분 매개자라기보다는 아마존의 물류 창고에서 주문을 처리하는 로봇과 비슷해 보인다. 로봇 팔이 장착된 지상 로봇 형태로 맞춤형으로 설계된 이펙터 팁을 갖고 있다.

하지만 기능은 명확하다. 처음에는 온실을 돌아다니며 검사 통과를 하고, 라이더와 카메라를 이용해 주변 환경과 탐지된 꽃의 위치를 매핑한다. 그 다음 지도 상의 꽃 위치를 이용해 자율적으로 수분을 계획하고 실행한다.

브램블비는 개별 꽃으로 가는 최적의 경로를 연구하고, 세우고, 수분 과정을 수행하기 위해 로봇 팔을 배치하는 작업까지 포함한다. 엔드 이펙터의 작은 브러시를 사용해 브램블 꽃의 꽃가루를 암술에 옮김으로써 수분 과정이 완성된다.

이 작업에는 꽃을 손상시키지 않도록 믿을 수 없을 정도의 정확한 동작과 부드러운 적용이 요구된다. 현재 프로젝트 단계에서는 로봇의 작업이 꿀벌만큼 빠르거나 효율적이지 않은 것은 사실이다. 그러나 완벽한 기능 테스트가 이뤄지면 이후 속도와 효율성을 높이는 작업이 진행될 예정이다.

연구팀은 “이 시스템이 대형 온실이나 농장에 상당수 배치되고 농장 전체에서 자율적으로 수분이 이뤄진다면 로봇의 효과를 느낄 수 있을 것”이라고 말했다. 그러나 브램블비는 꿀벌을 대체하기 위해 고안된 프로젝트가 아니며 미래에 꿀벌이 부족하거나 꿀벌을 통한 수분이 어려운 곳에서 대체제로 사용할 수 있는 방안이라고 설명했다. 온실 안이나 우주 같은 곳이 해당된다.

조인혜  ihcho@irobotnews.com
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